Creciente demanda de alimentos saludables

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"La gente está interesada en su salud, y si tienen la capacidad de pagar por una opción que tenga frutas y verduras o esté adicionada con Omega-3 o probióticos, buscarán los empaques de productos que se vean como si tuvieran beneficios para la salud".

Mientras que los ingredientes funcionales alguna vez fueron productos de nicho, un reporte Technavio indica que se espera que el Mercado global crezca casi 8% por año hacia el 2021, este segmento incluye ingredientes como probióticos que han pasado del concepto de yogurts-enfocados, para convertirse en ingredientes activos en una amplia gama de alimentos y bebidas fermentados hasta alimentos a base de plantas en donde los ingredientes como la coliflor, calabaza y garbanzos, son utilizados para fortificar otros alimentos más tradicionales.

El uso de ingredientes funcionales en alimentos comunes es particularmente interesante: 65% de los consumidores de los Estados Unidos buscan beneficios funcionales añadidos en sus comidas y bebidas diarias más allá de sus beneficios inherentes, de acuerdo con un estudio hecho por Kerry. Muchos fabricantes de alimentos están respondiendo a esta tendencia y los lanzamientos de productos nuevos anunciando beneficios añadidos han aumentado 19% en los últimos cuatro años. El número de nuevos alimentos y bebidas con beneficios funcionales para la digestión ha crecido 16% y aquellos que son benéficos para el sistema inmunológico han crecido 9% en los últimos 4 años de acuerdo con Mintel. Uno de los ingredientes estrella en esta categoría es la cúrcuma, que desde el 2016 ha generado un incremento del 179% en utilidades por la venta de productos para retail que lo contienen.

Ingredientes funcionales impulsados por la creciente demanda

El té verde es otro súper alimento clásico, pero su popularidad continúa creciendo, siendo incluido en los menús 27% más veces en el 2019 comparado con el 2015, agregando la opción en el 19% de los menús de todos los Estados Unidos. El vinagre de sidra de manzana y la kombucha, también han visto un gran incremento en popularidad con 71% en el curso de los últimos cuatro años, mientras que la popularidad del jengibre creció 55% en tan solo el último año.

Mientras que los beneficios de la cúrcuma son ampliamente conocidos por la gente, algunos ingredientes apenas comienzan a tener su momento. Uno de estos ingredientes es el colágeno, que ha sido popular en los suplementos y productos de nutrición deportiva pero ahora comienza a aparecer en snacks y bebidas como reportó el Food Business News. El colágeno estuvo incluido en una variedad de productos en el show de alimentos Natural Products Expo West, en donde se presumió su versatilidad en productos desde agua saborizada y dips, hasta barras nutricionales.

El New Daily Herald reportó que las algas son otra nueva estrella gracias a su extremadamente alto contenido de proteína. Cada 100 gramos de alga espirulina cruda contiene 60 grs. de proteína y altos niveles de Vitaminas A, B, C, E y K. Los productos derivados de algas también contienen calcio, hierro, magnesio, manganeso, fósforo, potasio, sodio y zinc.

Otros ingredientes funcionales continúan en el horizonte. Un estudio hecho recientemente por la Universidad de Pensilvania encontró que las semillas de aguacate, pueden tener propiedades antiinflamatorias. Los resultados tienen implicaciones como ingrediente funcional y como ingrediente farmacéutico.

La investigación aún tiene que continuar con estudios en animales antes de confirmar los hallazgos, pero potencialmente podrían ayudar a los alimentos funcionales para combatir el cáncer, enfermedades cardiovasculares, artritis, colitis y otros padecimientos que son resultado de, o que pueden ser empeorados por la inflamación. Estos resultados podrían ser particularmente importantes pues convertirían lo que actualmente es considerado un desperdicio en un ingrediente potencialmente valioso.

Los consumidores de edad mayor están particularmente interesados en encontrar ingredientes funcionales, 95% de los llamados "Baby Boomers", coinciden en que una dieta saludable es importante para mantener una buena salud, comparado con 88% de los Millenials. Este número es aún alto entre ambas generaciones, lo que lo hace importante para que los fabricantes consideren hacer alimentos funcionales sin importar la principal demografía de sus clientes.

El deseo por estar saludables, también se refleja en los alimentos a base de plantas, como se demuestra en la rápida adopción del producto "Impossible Burger" en los restaurantes de los Estados Unidos. Nestlé USA es uno de los procesadores de alimentos más importantes que se está involucrando en esta categoría y la empresa ha informado que las investigaciones demuestran que 80% de los consumidores dice que quieren encontrar beneficios funcionales en los alimentos y bebidas más que en los suplementos, como reportó el Baking Business.

La empresa ha expandido su oferta de productos a base de plantas a través de productos como "Awesome Burgers", las barras "GoodBe" y los clusters "Goodnight", que son fruto de sus inversiones y adquisiciones en esa área. Los retailers están también interesados y Nestlé dijo que el supermercado Wegmans ha estado pidiendo snacks más saludables para ofrecer junto a los chocolates en el área de cajas.

Mondelez International también va con la tendencia y recientemente hizo una inversión minoritaria en el startup Uplift Food, empresa enfocada en alimentos funcionales con prebióticos. La inversión fue parte de parte de la iniciativa SnackFutures de Mondelez, un proyecto de innovación e inversión que busca crecer las oportunidades de las botanas en el mundo y que incluye a los alimentos funcionales como parte de sus objetivos.

Existe una gran variedad de ingredientes funcionales que otros fabricantes que están uniéndose a la tendencia pueden considerar, y el mejor lugar para empezar puede ser fijándose en lo que los consumidores quieren obtener de los alimentos funcionales. El deseo más común es el control de peso, buscado por 67% de los consumidores, seguido del apoyo energético con 54%, la salud digestiva e intestinal con 52% y los beneficios de belleza para la piel y el cabello con 48%.

El ingrediente más asociado con el manejo de peso es el té verde, citado por 48% de los consumidores, seguido del vinagre de sidra de manzana con 43% y la toronja con 37%. Cuando se trata de la salud digestiva, los consumidores tienden a preferir los probióticos (55%), seguidos de los prebióticos (33%) y el vinagre de sidra de manzana (36%).

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